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El legado de Leadbelly (3/3): Goodnight Irene

2/18/2016P. O'Leary

Del extenso repertorio que los Lomax grabaron junto a Lead Belly, para engrosar los imponentes archivos de la Biblioteca del Congreso, tenía que ser "Goodnight Irene" la que conseguiría ablandar el corazón del gobernador de Louisiana Oscar K. Allen, hasta el punto de darle el perdón y conmutarle el resto de la pena que cumplía en Angola Prison

Huddie "Leadbelly" Ledbetter y Martha Promise Ledbetter por Bernard Hoffman

Huddie acabaría dedicándole otra canción al episodio protagonizado por él mismo y el honorable gobernador, "Governor O.K. Allen" [enlace externo], en la que entonaba su ruego a la vez que ensalzaba las virtudes del político y, no exento de humor, le garantizaba que si estuviera en su lugar, él le concedería la libertad. 

Pero no fue el desenfado de la segunda, si no el sentido lamento del marido 'descarriado' de la primera lo que conmovió a Allen. Y, desde entonces, lleva emocionando al mundo. Nat King Cole, Johnny Cash, Ry Cooder, Jerry Lee Lewis, Eric Clapton o Tom Waits -por mencionar a algunos-; todos le han 'rondado' a la Irene de Huddie W. Ledbetter. Quizás los más afortunados fueran The Weavers que, un año después de la muerte del rey de las 12 cuerdas, consiguieron llevar su propia versión hasta el puesto nº #1 de Billboard y mantenerla en la lista 25 semanas.

También Jack White cayó en sus redes, con The White Stripes primero y en solitario después. 

Pero no solo despertó enamoramientos entre los músicos profesionales. Si no podéis preguntarle a todas las niñas norteamericanas que, durante generaciones, han intentado entender por qué lo último que escuchaban cada noche, antes de quedarse dormidas, era un goodnight Irene. -¡¿Quién será esa tal Irene?!- pensaban ellas. 

La verdad es que nadie lo sabe, ni falta que hace. Como en todos los cuentos folclóricos, el origen de la canción es, como mínimo, dudoso. Unos sostienen que probablemente fue escrita por Gussie Davis en 1886, otros aseguran que hay evidencias de que ya se cantaba allá por 1880. Sea como fuere, está claro que Leadbelly tomó completa posesión sobre ella. Y aunque el lío de los royalties y derechos sobre el tema, dan para escribir un libro; el crédito se le concede a él y Lomax padre. Literalmente “written and arranged by Huddie Ledbetter and John A. Lomax”. Amén a eso. 

Porque nadie la ha cantado como Huddie se la cantaba a Martha Promise, su esposa. O, por lo menos, eso pensaba antes de ver a Jack White completamente superado por la emoción, en más de una ocasión, mientras la interpretaba durante su último tour...


Jack White y Lillie Mae Rische. Newport Folk Festival, 2014. Credit: Feathertree Photography

Con el paso de las décadas y de las diferentes adaptaciones, la letra de la canción ha ido sufriendo leves alteraciones que suavizan algunos de los matices originales de Leadbelly. Algunos, según la época en las que le tocó vivir, debieron sentirse obligados a hacerla más aceptable moralmente. Así, donde dice "te veré en mis sueños", decía "te conseguiré en mis sueños"; y donde el hombre siente "ganas de tirarse a un río y ahogarse", antes sentía "ganas de tomar morfina y morir". La edulcorada es la que ha llegado a nuestros días y la que, mas o menos, Jack consigue sacar adelante.


"Goodnight Irene" (versión original). Letra traducida al español:

Irene buenas noches, Irene buenas noches
Buenas noches Irene, buenas noches Irene
Te veré en mis sueños

El sábado pasado me casé
Yo y mi amor nos establecimos
Ahora yo y mi amor estamos separados
Voy a darme otra vuelta por el centro

Irene buenas noches, Irene buenas noches
Buenas noches Irene, buenas noches Irene
Te veré en mis sueños

A veces vivo en el campo
A veces vivo en la ciudad
A veces siento muchas ganas
De saltar al río y ahogarme

Irene buenas noches, Irene buenas noches
Buenas noches Irene, buenas noches Irene
Te veré en mis sueños

Deja de deambular, deja el juego
Para de salir por la noche hasta tarde
Vuelve a casa con tu mujer y tu familia
Siéntate al calor del hogar

Irene buenas noches, Irene buenas noches
Buenas noches Irene, buenas noches Irene
Te veré en mis sueños
[x2]


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7 comentarios

  1. Yo amo esta cancion, es una de esas pocas en donde Jack siempre se le ve emotivo... A el rara vez le he visto cantar canciones de amor, mucho menos una de esas baladas que te rompen el corazon, pero goodnight irene es sin duda un remplazo para ese tipo de canciones. A veces se le ve feliz, como en el estreno de blunderbus, otras emotivo, como en el festival de folk, a veces dan ganas de ponerse a llorar con el...

    Es una cancion simple pero memorable, y un excelente truco para salir de la carcel ;) Me encanto tu post, muchos saludos!

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  2. Quiero preguntarte algo se que es personal, pero quiero aclarar que tampoco me gusta andar de fisgona viendo que hace de su vida personal solo me intriga y es que si te parece que Jack sea una persona cariñosa

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    1. No puedo contestar a esa pregunta. Imagino que solo su círculo más íntimo está en condiciones de confirmar algo así. Lo único que puedo decir es que es alguien que se preocupa por las necesidades de la gente que le rodea y de su comunidad. Esa es una forma de cariño tan buena como otra cualquiera.

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  3. :)
    https://www.youtube.com/watch?v=EZDHzaRAi3Y

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    1. ¿Dublín? Buenísima aportación, Jacobo. Gracias! :D

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  4. Alice Munro, premio Nobel, y una de las escritoras modernas y vivas mas apreciadas de Canada hace cantar esta canción a uno de sus personajes en el cuento titulado PRONTO, de un libro, a su vez, titulado "Escapada". Curiosamente este cuento, Pronto, está protagonizado por Juliete junto a otros dos, Destino y Silencio, que han sido la base del guión de la última pelicula de Almodovar, Julieta.

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    1. Fantástica aportación. Como siempre, aprendo un montón de cosas interesantes a través de vuestros comentarios. Le echaré un vistazo al libro sin duda... Gracias!

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